Barnet është një lagje me afro katërqind mijë banorë në veri të qytetit të Londrës. Një lagje periferike si shumë të tjera brenda brezit të gjelbër të Londrës, ku ekipi i futbollit, Barnet FC, luan në divizionin e pestë të ligës angleze.

Midis Barnet dhe Silicon Valley ka një oqean të tërë dhe katër vjet që bëjnë diferencën: kur Mark Zuckerberg ishte pak më shumë se pesëmbëdhjetë vjeç, Julie dhe Steve Pankhurst nisën Friends Reunited.

Ndërmjet viteve 1999 dhe 2000, kur interneti filloi të lidhë qindra miliona përdorues, ata krijuan rrjetin e parë social në Mbretërinë e Bashkuar me synimin për të gjetur miqtë e tyre të shkollës së mesme.

Një font i papërpunuar dhe një sajt i dobët, me banderola që vezullojnë dhe të kornizuar nga imazhe të aksioneve të njerëzve të të gjitha moshave. “A po përpiqeni të organizoni një bashkim shkollor, por nuk dini si të kontaktoni miqtë tuaj të vjetër?” lexon në faqen kryesore të aksesueshme nëpërmjet makinës “Internet Archive Wayback”.

Regjistrimi në rrjetin social ishte falas dhe çdo përdorues i ri, që jepte emrin, shkollën, adresën e emailit, rriti gjithnjë e më shumë bazën e të dhënave të abonentëve. Çdo muaj seksioni “histori suksesi” raportonte mendimin e një përdoruesi ose një kujtim të veçantë të një momenti të kaluar gjatë periudhës së shkollës.

Ka nga ata që thonë se e kanë takuar sërish shokun e tyre më të mirë në shkollën fillore pas më shumë se njëzet vitesh, të cilët thonë se e kanë takuar për herë të parë. Friends Reunited është një shërbim i shpikur pa shumë pretendime, një vizatim i parë në fletën e bardhë të rrjeteve sociale nga i cili gjiganti blu Facebook ka marrë frymëzim në disa raste.

Në pranverën e vitit 2005, Mbretëria e Bashkuar po përgatitet për zgjedhje të përgjithshme dhe në këtë moment popullariteti i Friends Reunited arrin edhe në vendet e Parlamentit anglez. Lideri i Liberal Demokratëve të asaj kohe, Charles Kennedy, u pajtua në versionin “politik” të rrjetit social, i cili u lejonte kandidatëve të krijonin një profil dhe të lidheshin me komunitetin referues.

Në MPs Reunited, një “swingometer” regjistron çdo herë që dikush klikon në profilin e një kandidati. Të martën më 19 prill, kandidatët laburistë morën 38.1% të opinioneve të votuesve, konservatorët 28.9%, liberaldemokratët 22.3%.

Pastaj është një degë tjetër e Friends Reunited e cila na tregon se si rrjetet sociale kanë qenë një version online i Strangelove që në fillim dhe se si kjo ishte e mundur falë sasisë së të dhënave të mbledhura.

Në Friends Reunited Dating ju u regjistruat saktësisht si në faqen “nëna” përmes emailit dhe fjalëkalimit dhe plotësoni profilin tuaj të përdoruesit me foto. Në vitin 2005, “kryeqyteti britanik për romancën online” ishte Brighton, qyteti ku regjistroheshin shumica e takimeve të organizuara për ditën e të dashuruarve përmes rrjetit social.

Për të zbuluar, themeluesit “numëruan numrin e mesazheve të postës elektronike të dërguara për frymë në çdo qytet”. Jo vetëm si të rinj: “Brighton dhe Nottingham shquhen për një numër të madh anëtarësh mbi 75 vjeç”, thotë Rhoda Moore, “Head of Romance” e rrjetit social, në një artikull të lajmeve.

Të dhënat dinin gjithashtu distancën që përdoruesit e Friends Reunited Dating ishin të gatshëm të udhëtonin për një takim, dhe kjo falë vendndodhjes gjeografike. “Shumica e përdoruesve e përcaktojnë distancën maksimale si 50 milje që ata janë të gatshëm të udhëtojnë,” lexon faqja.

Pankhurts janë gjithashtu të prirur të theksojnë se të gjithë do të kenë një shans të barabartë për të pasur një takim. Dhe të mendosh se as algoritmet e sotme të përputhjes nuk garantojnë të jenë të dukshme për të gjithë profilet e tjera të përdoruesve në numrin e madh të abonentëve në aplikacionet e takimeve.

Ndryshimi i pronësisë dhe fillimi i rënies – Krahas shkollave, në vitet në vijim baza e të dhënave Friends Reunited vuri në dispozicion emrat e ish-kolegëve, shokëve të dhomës, fqinjëve dhe ish-rekrutëve ushtarakë, vendeve të punës, kazermave, rrugëve.

Steve Pankhurst është emëruar një nga dhjetë mendimtarët më të mirë krijues të Mbretërisë së Bashkuar nga Financial Times dhe thotë se ka filluar të shohë fitime të hershme. Dy vjet pas fillimit të tij, përdoruesit ishin bërë shtatë milionë dhe njerëzit mund të gjurmoheshin edhe në Irlandë, Zelandën e Re, Spanjë, Australi, Afrikën e Jugut dhe më në fund Itali, përmes “Miq të mbledhur”.

Në fund të vitit 2005, Pankhurst vendos të shesë rrjetin social, i cili bëhet pronë e ITV, një prej rrjeteve televizive të pavarura britanike më të rëndësishme në panoramën e përgjithshme. Marrëveshja është për 175 milionë sterlina.